Zoología | Paleogeografía y Paleobiología de Pterosaurios

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La aproximación seria a la Paleobiología de un grupo extinto de especies como son los Pterosaurios conlleva el obligado estudio de la Paleogeografía de aquellos periodos en los que estos animales surgieron, se diversificaron y, finalmente, se extinguieron. Y es que es importante conocer el marco (framework) previo a los fenómenos de especiación, el que existió durante la posterior radiación evolutiva y diversificación del grupo y, como no, el cambio que final y radicalmente los llevó a su total desaparición.

El “meollo” (y la discusión) sobre el origen de los primeros Pterosaurios se centra, como muy atrás en el tiempo, en el límite entre las edades del Noriense y Carniense (250 Ma – Triásico – Mesozoico). La máxima diversificación de este grupo de vertebrados voladores se produjo a finales del Jurásico (150 Ma – Tithoniense), justo cuando aparecen también los primeros fósiles de aves en las calizas litográficas de Solnhofen (Baviera, Alemania). Por último, su desaparición total hace 65 millones de años a finales del Cretácico fue el resultado de un evento de extinción masiva que también acabó con la práctica totalidad de los dinosaurios (y es que las aves no sucumbieron a la catástrofe).

Para evaluar con suficiente perspectiva histórica el origen de los Pterosaurios (sobre todo si se quiere hipotetizar sobre ancestros y líneas evolutivas) me resulta ya especialmente interesante conocer el periodo Pérmico del Paleozoico: la distribución de las masas continentales y oceánicas, la climatología imperante (factores de una enorme capacidad explicativa) y, como “La Gran Mortandad”, el evento de extinción masiva que prácticamente liquidó la vida de la faz de la tierra, reseteó un sistema que posteriormente comenzó a ser ocupado por otras nuevas especies en el Triásico.

Los primeros Pterosaurios, aquellos que surgieron en esta “nueva tierra”, tuvieron que superar la extinción masiva del límite Triásico-Jurásico antes de medrar y alcanzar el grado de radiación evolutiva que observamos en el Tithoniense (De nuevo, un evento catastrófico que requiere de especial atención para el estudio de la paleobiología de este grupo). A partir de ese momento, los Pterosaurios fueron disminuyendo su diversidad poco a poco, de forma constante.

El estudio de la extinción del Cretácico-Paleógeno (también, Cretácico-Terciario) pone fin al linaje Pterosauria y a una historia increíble, la que protagonizaron los primeros vertebrados que fueron capaces de conquistar el cielo de nuestro planeta.

Parque Provincial de las cinco islas en Nueva Escocia, Canada

Intensidad de la extinción marina a través del tiempo. El gráfico azul muestra el porcentaje aparente (no el número absoluto) de los géneros de animales marinos extintos durante un determinado intervalo de tiempo. Se muestran las últimas cinco grandes extinciones masivas (Fuente: Wikipedia).

Imagen del grabado de cobre original del holotipo de P. antiquus realizado por Egid Verhelst II y publicado por Cosimo Collini, 1784

Fuente: Wikipedia.